Niko Kari palaa pitkästä aikaa tositoimiin, kun GP3-sarja jatkuu yli kuukauden tauon jälkeen Ranskan Paul Ricardin radalla.

Kauden toinen kisaviikonloppu on uusi lisäys sarjan kisakalenteriin, mutta Karille paikka on kuitenkin tuttu.

– Olemme testanneet tällä radalla, minkä lisäksi minulta löytyy täältä myös kisakokemusta F3-sarjan kautta. Silloin käytimme kuitenkin eri rataprofiilia, joten tietyllä tavalla tämä on uusi kokemus myös minulle, Kari toteaa.

Barcelonassa vauhti oli kohdillaan, mutta tekninen ongelma lauantain kisassa pilasi mahdollisuudet suureen pistepottiin. Sunnuntain kisan kirkkaimpana tähtenä tuikkinut Kari luottaa hyvän vireen kantavan myös tulevana viikonloppuna.

– Hyvillä mielin tähän kelpaa lähteä. Rata on todella pitkä, joten aika-ajoissa erot voivat olla suuria. Lisäksi pitkät haastavat mutkat asettavat renkaat koville, joten niiden kanssa täytyy olla tarkkana. Renkaita hyvin säästävät kuljettajat ovat täällä vahvoilla.

Pitkän tauon aikana Kari latasi akkujaan Suomessa rakkaan harrastuksensa, kalastuksen, parissa.

– Kävin pohjoisessa kalastelemassa, minkä lisäksi pidin totta kai kuntoani yllä erilaisin harjoittein.

GP3-sarja asetaan osana formula ykkösten kisaviikonloppua. Tulevana juhannuksena lähetykset näkyvät ilmaiseksi MTV:n kanavilla. GP3-sarjan lauantain kilpailu käynnistyy kello 12.25 ja ja sunnuntain lähtö kello 11.45.

Niko Kari osoitti GP3-sarjan avausviikonloppuna, miksi hän on huippulahjakkuus. Vauhti oli läpi viikonlopun erinomaista, eikä edes karmea epäonni lauantain kisassa estänyt suomalaiskuljettajaa avaamasta pistetiliä jo avausviikonloppuna.

MP Motorsportin riveissä ajava Kari väläytti osaamistaan jo aika-ajoissa. Viides lähtöruutu ja tallin sisäisen taiston voitto olivat loistavia näyttöjä 18-vuotiaan nuorukaisen osaamisesta. Kaikki oli valmista jopa voittotaistoa ajatellen lauantain pääkisassa, mutta sitten iski katastrofi.

Autojen saadessa lähtöluvan Kari joutui havahtumaan kuljettajan kannalta karmeaan tilanteeseen. Kytkimen hajoaminen jo lähtökiihdytyksessä laittoi Karin auton matelemaan, samalla kun muut kiihdyttivät ruuduista matkoihinsa.

Onneksi vaaratilanteesta selvittiin ilman osumia, mutta henkiseltä kannalta leikin jääminen kesken vailla omaa syytä nakersi syvästi. Mutta tuleen ei auta jäädä makaamaan.

Sunnuntain sprinttikisaan lähdettiin epävakaissa olosuhteissa. Ja märkä rata on aina ollut Karin temmellyskenttä. Sunnuntaina nähtiinkin sellainen show, joka osoitti millaisesta kuljettajasta on kysymys.

Kun ruutulippu heilahti, oli Kari nostanut itsensä upealla tavalla kuudenneksi. Menohaluja olisi ollut paremmillekin sijoille, mutta matka loppui harmittavasti kesken.

Kari pystyy suuntaamaan kesäkuussa ajettavaan seuraavaan kisaviikonloppuun luottavaisin mielin. Vaikka pistepussi voisikin olla paksumpi, osoittivat tulokset ja onnistumiset Karin ja MP Motorsportin olevan oikealla tiellä.

Mandatum Life ja autourheilun nouseva lupaus Niko Kari ovat sopineet yhteistyökumppanuudesta.

Suomalaisten kilpa-ajajien kiinnostavimpiin nimiin lukeutuva Niko Kari saa Mandatum Lifesta rahan ja hengen kumppanin uralleen.

– Yhteistyö Mandatum Lifen kanssa on mahtava juttu. Mandatum Lifen kaltaisen suomalaisen yhteistyökumppanin tuki on urani kannalta hyvin tärkeä asia, Niko Kari sanoo.

Tuusulassa asuvan Karin keskeisiin saavutuksiin kuuluu mestaruus Pohjois-Euroopan SMP Formula 4 -sarjassa vuonna 2015. Kaudella 2018 Karin tavoitteena on GP3-sarjan mestaruus. Kari ajaa hollantilaisen MP Motorsportin tallissa ja hänen valmennuksestaan vastaa Hintsa Performance.

– Sekä Niko että me Mandatum Lifella kurkotamme jatkuvasti kohti uusia huippusuorituksia. Toivotamme Nikon tervetulleeksi osaksi Mandatum Lifen joukkuetta, Mandatum Lifen markkinointi- ja viestintäjohtaja Niina Riihelä sanoo.

Niko Karin testivauhti Espanjan Jerezissä oli kohdillaan. MP Motorsportin suomalaisässä keräsi mukavasti kierroksia sekä väläytteli nopeuttaan kaksipäiväisissä testeissä.

Yksi Karin suurimmista vahvuuksista on ehdottomasti vauhtiin pääseminen välittömästi, ilman pitkiä totutteluaikoja. Tästä saatiin osoitus avaustestien aamupäivän osiossa, jossa Kari piti toiseksi kovinta vauhtia. Iltapäivällä keskittyminen oli kisavedoissa eikä nopeissa kierroksissa, joten tulosluettelon kymmenettä sijaa ei kannata liikaa tuijottaa. Päivä oli onnistunut sekä kuljettajan että tallin puolelta tarkasteltaessa.

Toisena päivänä testien päätarkoitus, suuren kierrosmäärän kerryttäminen, onnistui jälleen. Testipäivän kahdeksanneksi nopein aika oli mukava bonus, mutta ennen kaikkea Karin mieltä lämmitti uuden GP3-tallin hyvä vauhti.

– Saimme kerättyä paljon dataa, ja se tulee auttamaan meitä kauden käynnistyessä. Vauhtimme osoittaa meiltä löytyvän paikkoja nosuta myös kärkitaistoon kilpailuissa, ART-tallin dominanssia vastaan taisteleva Kari maalailee.

Tänä vuonna Karin tallikaverina ajaa kova luu, Dorian Boccolacci. Nopea italialainen on Karille kuitenkin mieleinen kilpakumppani tiimin jäsentenvälisessä.

– Hienoa, että tallissa on kaksi nopeaa kuljettajaa. Pystymme kirittämään toisiamme ja auttamaan myös tallia saamaan autostaan kaiken irti. Pistämme toisemme koville.

Ennen kauden alkamista toukokuussa GP3-kuljettajakaarti suuntaa vielä ensi kuussa testaamaan juurikin kauden avauskilpailun näyttämölle, Espanjan Barcelonaan. Tämä testisessio on Karin mukaan erittäin tärkeä avausviikonlopun kannalta.

– Nyt kerätty tietotaito on toki tärkeää, mutta Barcelonan testien datan merkitys on vieläkin suurempi. Meidän täytyy varmistaa, että kokonaispakettimme on kunnossa kauden ensimmäisessä kisaviikonlopussa, ja tuo testi antaa siitä selvää osviittaa. Tällä hetkellä kaikki näyttää hyvältä. Pientä säädettävää toki aina löytyy, mutta kokonaisuudessaan nämä testit osoittivat meillä olevan käytössämme kilpailukykyinen paketti.

Niko Kari oli tyytyväinen Paul Ricardin toisen testipäivän antiin. Tulosluettelon sijoitus 12 ei kerro koko kuvaa, sillä sadekeli sekä autoon iskenyt tekninen ongelma estivät huippukierroksen ajamisen.

– Autossa oli ongelmia perälukon kanssa. Siksi aamupäivä meni lähinnä säätöjä hakiessa. Vauhti siinä oli kuitenkin ihan hyvää.

Iltapäivällä tekniset ongelmat poistuivat, mutta radan ylle iskenyt sadekuuro esti kierrosaikaparannuksen. Olosuhteista huolimatta Kari osoitti kuitenkin nopeuttaan.

– Kun rata oli märkä, pystyin olemaan koko porukan nopein kuljettaja. Harmittavasti pari minuuttia ennen testien päättymistä auto joutui vesiliirtoon ja liu’uin seinään. Kokonaisuutena päivä oli kuitenkin jälleen hyvä. Löysimme uusia juttuja autosta ja tiimi työskentelee todella hyvin. Olen päässyt mukavasti sisään tallin toimintaan, Kari intoilee.

– Tästä lähdetään seuraavia testejä kohti. Koetetaan hioa ongelmia entisestään pois ja saada sitä kautta entistä enemmän vauhtia.

GP3-autot kurvaavat radalle seuraavan kerran 14. päivä maaliskuuta Espanjan Jerezissä.

Niko Kari jatkaa GP3-sarjassa ensi kaudella. 18-vuotias suomalainen kisaa ensi kaudella MP Motorsportin kalustolla.

MP Motorsport valikoitui lopulta Karin valinnaksi kolmesta hyvästä vaihtoehdosta.

– Hieno fiilis, että sopimus on nyt taskussa. Tästä on hyvä lähteä rakentamaan kautta 2018. Luotan siihen, että oikeaan suuntaan. Olen tyytyväinen tallivalintaani ja siihen, mitä se pystyy tarjoamaan.  Uskon tämän olleen paras vaihtoehto minulle, Kari iloitsi.

Viime kaudella Kari kilpaili Ardenilla. Tulokaskausi tarjosi lukuisia upeita onnistumisen hetkiä, joista kirkkaimpana esiin nousee Abu Dhabin päälähdön voitto suvereenin esityksen päätteeksi. Lisäksi Kari oli lähes poikkeuksetta tallikavereitaan nopeampi.

Toiseen kauteen Kari lähtee kokeneempana ja täten kokonaisvaltaisesti valmiimpana kuljettajana. Ja kun taidoista homma ei jää kiinni, on kunnianhimoisen kuljettajan helppo asettaa itselleen tavoite.

– Totta kai lähden tavoittelemaan GP3-sarjan mestaruutta, ei siitä kannata sen enempää spekuloida. Nyt minun täytyy vain karsia virheet pois ja työskennellä yhdessä tiukasti koko tiimin kanssa tavoitteen saavuttamiseksi. Kokonaispaketin pitäisi olla kunnossa kauden startatessa.

Kari hyppää ensimmäisen kerran uuden tallinsa kilpurin rattiin helmikuun testeissä Paul Ricardin radalla Ranskassa.

Hollantilainen MP Motorsport on kilpatalli, joka omaa vahvat perinteet FIA:n pienemmistä formulaluokista. Viime kaudella talli juhli osakilpailuvoittoa muun muassa F2-sarjassa.

Tallisopimuksen lisäksi Kari taustajoukkoineen ilmoittaa saaneensa vahvistusta myös yhteistyökumppanipuolelle, kun monialakonserni Wihuri liittyy tukemaan formulalupauksen matkaa kohti moottoriurheilumaailman huippua yhdessä muiden hienojen yhteistyökumppaneiden lisäksi.

Niko Kari jatkaa matkaansa kohti moottoriurheilumaailman huippua yhdessä vahvojen taustatukijoidensa kanssa. Suomalaistähti saa tulevaksi kaudeksi kovan lisäyksen, kun monialakonserni Wihuri aloittaa uhteistyön Nikon kanssa.

MP Motorsportin riveissä tulevalla kaudella kisaava Kari on vakuuttanut moottoriurheilumaailman hyvin tuntevan Wihurin johdon. Yhtiön pääomistaja Antti Aarnio-Wihuri on pitkän linjan moottoriurheilumies, ja hänet tunnetaan muun muassa Valtteri Bottaksen vahvana tukijana.

Yhdessä Niko Kari ja Wihuri tulevat tekemään molempia osapuolia palvelevaa yhteistyötä.

Formulalupaus Niko Karin avausvuosi GP3-sarjassa oli opettavainen kokemus. Kausi Arden-tallin kalustolla antoi paljon eväitä tulevaisuutta ajatellen, ja päästiinpä kauden aikana kuuntelemaan Maamme-lauluammekin voiton merkiksi.

Kari itse haluaa muistaa tästä kaudesta nousujohteisen kehityskäyrän sekä lukuisat hyvät tulokset.

– Kokonaisuudessaan tämä oli ihan ok kausi. Onnistumisiaki ntuli, vaikka alkukaudesta auton kanssa sinuiksi pääsemisen kanssa oli vähän tekemistä. Opin kuitenkin koko ajan paremmin ja paremmin sarjan saloja, ja tuloksiakin rupesi tulemaan, Kari summaa vuoden 2017.

Abu Dhabin pääkisan voitto on eittämättä vuoden kohokohta. Lisäksi upea ajo Silverstonessa tuo lämpimiä muistoja mieleen. Näiden kirkkaimpien saavutusten takaa kausi tarjosi lukuisia yksittäisiä upeita ajosuorituksia, jotka todistavat suomalaiskuljettajan vauhdin olevan parhaimmillaan häikäisevää.

Menestys alemmissa luokissa on tarkoittanut myös sitä, että urakehitys on ollut nopeaa. Sarjat ovat vaihtuneet vuosittain, mutta nyt Kari näkisi mielellään tähän tapaan muutosta. Monelta unohtuu Karin olleen GP3-sarjan juniori tänä vuonna.

– Tekisi kovasti mieli jatkaa tässä sarjassa myös ensi vuonna. Tekisi hyvää olla kerrankin toinen vuosi tutuissa kuvioissa, jolloin ei tarvitsisi keskittyä kaiken uudelleen opetteluun, vaan pääsisin haastamaan kaikkia alusta alkaen. Teemme kovasti töitä saadaksemme ensi kauden kuviot nopeasti selville.

Tällä hetkellä työn alla on paitsi ensi kauden tallipaikan huolellinen kartoittaminen, myös uraa eteenpäin vievän tukipaketin hankinta. Kuljettaja itse aikoo myös pitää huolen, että ensi vuonna kilparadoilla nähdään jälleen astetta kovempi kilpailija.

– Talvitauolla treenaan sekä fyysistä että henkistä puoltani. Laitetaan kaikki kuntoon ensi kautta ajatellen, Kari lataa itsevarmuutta uhkuen.

GP3-kuljettaja Niko Kari päätti Abu Dhabin kolmipäiväiset testit uuden auton ratissa mallikkaasti. Päätöspäivänä Camps Racingin autoa testannut suomalainen oli päivän neljänneksi vauhdikkain.

Kari ajoi oman parhaimman kierrosaikansa aamupäivän aikana. Nopeimman ajan ajoi Ferdinand Habsburg, joka ajoi puolestaan MP Motorsportin kalustolla.

Karin eilinen nopein kierrosaika jäi koko testirupeaman nopeimmaksi vedoksi, joten suomalaisen vauhti on kohdallaan talvitauolle siirryttäessä.

 

Niko Kari antaa parhaillaan erinomaisia näyttöjä osaamisestaan Abu Dhabin kauden päätöstesteissä. Eilispäivän nopein kuljettaja jatkoi ykkösenä myös tämänpäiväisissä testeissä.

MP Motorsportin kalustolla toista päivää testaava Kari ajoi aamupäivällä testien uudeksi kärkiajaksi 1.54,733. Sillä hän olisi ottanut paalupaikan viikonloppuisessa kauden päätösosakilpailussa.

Huomenna Kari hyppää Campos Motorsportin auton puikkoihin. Sen jälkeen edessä on ansaittu pieni hengähdystauko ennen ensi vuoteen valmistautumista.